8 señales de alerta temprana de pérdida de audición que nunca debes ignorar

Si le preocupa su audición, o la de un ser querido, esta lista de ocho signos de advertencia temprana de la pérdida de audición está diseñada para ayudarle a averiguar si podría ser el momento de buscar ayuda.

Aunque la pérdida de audición a veces puede ser repentina, la mayoría de las veces ocurre lentamente y muchas personas experimentan los signos de advertencia de la pérdida de audición hasta siete años antes de buscar tratamiento.

La pérdida de audición que se produce gradualmente a medida que se envejece es común, ya que cerca del 50% de las personas mayores de 60 años en Estados Unidos tienen algún grado de pérdida de audición. Sin embargo, la exposición crónica a ruidos fuertes, ya sea en el trabajo o en el ocio, hace que la pérdida de audición también empiece a afectar a los más jóvenes, y la Organización Mundial de la Salud (OMS) calcula que 1.100 millones de jóvenes en todo el mundo corren el riesgo de sufrir una pérdida de audición permanente y evitable.

Hay medidas que se pueden tomar para ayudar a proteger la audición y reducir el riesgo de pérdida auditiva, pero una vez que se empiezan a experimentar los síntomas, la mayoría de los tipos de pérdida auditiva no se pueden revertir. La buena noticia es que reconocer los signos de advertencia de la pérdida de audición y buscar ayuda a tiempo puede ayudarle a protegerse de los sentimientos de aislamiento que suelen experimentar las personas con problemas de audición, y garantizar que siga disfrutando de todas las actividades que le gustan.

Así que si reconoce alguno de los siguientes signos de pérdida auditiva en usted o en un ser querido, actúe. Consulte a un profesional de la salud, como su médico de cabecera, un otorrinolaringólogo, un audiólogo o un especialista en audífonos.

1. Experimentar pitidos o zumbidos en los oídos

Oír ruidos que no son causados por sonidos procedentes del mundo exterior es síntoma de una afección llamada tinnitus. Descrito a menudo como un zumbido en los oídos, el tinnitus también puede manifestarse con otras formas de sonido, como zumbidos, silbidos o chasquidos.

Aunque el tinnitus en sí mismo no causa pérdida de audición, puede ser uno de los primeros síntomas de daños en el oído interno, por lo que es muy importante prestarle atención.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) estiman que casi el 15% de la población estadounidense -más de 50 millones de personas- padece esta condición de salud potencialmente debilitante, lo que la convierte en una de las más comunes del país.

Tanto la pérdida de audición relacionada con la edad como la inducida por el ruido pueden causar acúfenos, y aunque a veces pueden ser el resultado de una causa temporal, como una infección del oído interno o una acumulación de cera, los acúfenos a largo plazo suelen ser la forma que tiene el cerebro de rellenar las frecuencias que le faltan y que ya no recibe del sistema auditivo.

«El tinnitus puede aparecer de repente, ser independiente de la pérdida de audición o venir acompañado de una pérdida de audición», explica Matthew Allsop, socio y director de operaciones de Harley Street Hearing. «Si aparece en un oído, sigue su pulso, afecta a su sueño o le preocupa y le inquieta, merece la pena visitar a un profesional de la salud para que lo investigue».

2. Ausencia de sonidos comunes

¿Hace tiempo que no oye el canto de los pájaros? ¿Se ha quedado dormido sin oír el despertador? ¿Te cuesta oír los mensajes de texto que te llegan o el timbre de tu teléfono?

Todos estos sonidos son agudos y se registran a frecuencias de 2.000 Hz o superiores, que las personas con pérdida auditiva pueden dejar de captar.

«Si el mundo parece más silencioso de lo que solía ser, esto puede deberse a sus oídos», dice Allsop. La pérdida de audición de altas frecuencias es uno de los tipos más comunes de pérdida de audición, que hace que los sonidos agudos sean difíciles de oír. Puede darse en cualquier persona, pero es más frecuente en personas con pérdida de audición relacionada con la edad o que han estado expuestas a ruidos fuertes.

Además de no poder oír los sonidos comunes, los síntomas de la pérdida auditiva de alta frecuencia incluyen la dificultad para entender las voces de las mujeres y los niños y la sensación de poder oír a las personas pero no entender lo que dicen.

3. Tiene sus dispositivos al máximo volumen

Tener dificultades para oír su programa de televisión favorito puede ser una señal de advertencia temprana de pérdida auditiva. «Una de las primeras cosas que suelen notar las personas con pérdida de audición es que el volumen de la televisión tiene que estar más alto de lo que es cómodo o necesario para que los que están a su alrededor puedan oír con eficacia», dice Allsop.

Por tanto, si ha subido el volumen del televisor o del teléfono para que el sonido sea más claro y los demás se quejan de que está demasiado alto, es posible que sufra una pérdida auditiva neurosensorial (SNHL).

La pérdida auditiva neurosensorial es el tipo más común de pérdida de audición y afecta al 90% de las personas con problemas de audición. Influye tanto en la intensidad como en la claridad de la percepción del sonido, y suele ser gradual, reduciendo la capacidad auditiva lentamente con el paso del tiempo.

«Si estás en casa de un amigo o familiar y tienen la televisión a un nivel que les resulta cómodo, pero a ti te cuesta oír, puede ser una señal de que tu audición se está deteriorando», explica Allsop.

Aunque la pérdida de audición neurosensorial no puede revertirse, unos audífonos bien adaptados pueden ayudar.

4. Depender en gran medida de la lectura de los labios

Mirar los labios de la gente en lugar de mantener el contacto visual es una señal de alerta temprana de la pérdida de audición. Cuando un sentido no funciona tan bien como antes, el cerebro suele intentar compensarlo utilizando más los otros sentidos.

«Incluso con una audición normal, la comunicación en su conjunto se compone de tres áreas clave: la audición, la visión y el contexto», explica Allsop. «Si uno de ellos se ve afectado, dependemos más de los otros dos. Si nuestra audición no funciona, las pistas visuales y contextuales (es decir, las pistas dentro de una frase) se vuelven más importantes».

Las personas con pérdida de audición a menudo pueden «ver» el sonido de una letra o palabra aunque no puedan oírla, lo que les lleva a desviar la mirada hacia la boca de una persona en lugar de mirarla directamente. Muchas personas con dificultades auditivas pueden salirse con la suya durante mucho tiempo, pero la reciente pandemia de coronavirus ha hecho que un mayor número de personas busque ayuda (como informamos en nuestro artículo sobre la relación entre Covid-19 y la pérdida de audición).

«Sólo cuando se elimina una de las otras señales, como en la situación actual en la que todo el mundo lleva mascarillas, uno se da cuenta realmente de lo difícil que puede ser oír», dice Allsop. «En los últimos 12 meses hemos tenido un aumento de nuevos pacientes que entran por las puertas y que se han dado cuenta de que sus oídos no funcionan tan bien como pensaban ahora que todo el mundo lleva mascarillas y no pueden rellenar los huecos con la ayuda visual adicional.»

5. No entender lo que dice la gente

Muchas personas con pérdida de audición dicen sentirse frustradas y explican a los profesionales sanitarios que, aunque pueden oír lo que se dice, no pueden entenderlo. Esto suele ser el resultado de una pérdida auditiva de alta frecuencia, también conocida como pérdida auditiva inclinada.

Si tiene una pérdida auditiva inclinada, es probable que pueda oír claramente los sonidos graves por debajo de 1000 Hz, pero puede tener dificultades para oír los sonidos agudos por encima de 1000 Hz. Los sonidos vocálicos de las letras A, E, I, O y U son todos de tono bajo, mientras que los sonidos consonánticos como S, F, Th, Sh, V, K y P son de tono alto, lo que dificulta la diferenciación de palabras como «show» y «throw».

«Normalmente, con una pérdida auditiva relacionada con la edad, también conocida como presbiacusia, mantenemos nuestra capacidad de oír los tonos bajos. Sin embargo, son los tonos más altos los que empezamos a oír con dificultad», explica Allsop. «Suelen ser los sonidos asociados a la claridad, el detalle y la distinción, y pueden dar lugar a que se confundan las palabras a la hora de oír».

6. El ruido de fondo dificulta la audición

¿Siente que apenas puede seguir una conversación en un entorno tranquilo, pero pierde toda la capacidad de entender lo que se dice cuando hay ruido de fondo?

La pérdida de audición de alta frecuencia puede hacer casi imposible la comprensión del habla cuando las palabras tienen que competir con otros sonidos. Esto se debe a que el tipo de ruido de fondo presente en un centro comercial o en un restaurante es de tono bajo, mientras que muchas letras del habla son de tono alto.

En estas situaciones, los oídos se distraen con sonidos de fondo que son más fáciles de oír que las palabras que se pronuncian en una conversación. Los audífonos que ofrecen tecnología de reducción de frecuencia pueden ayudar, por lo que merece la pena hablar con un audiólogo que pueda ayudarle a encontrar la frecuencia adecuada para sus necesidades de pérdida auditiva.

7. Está agotado después de los eventos sociales

Si se encuentra fatigado al final de un evento social, podría ser que tenga una pérdida auditiva. Cuando no puedes oír todos los sonidos del habla, tu cerebro tiene que intervenir y hacer horas extras para rellenar los huecos. Esto implica un gran esfuerzo de concentración, que puede hacer que te sientas exhausto y agotado cuando estás con otras personas.

«Cualquier grado de pérdida auditiva, desde la leve hasta la profunda, significa que los filtros del oído no funcionan bien», explica Allsop. «Como resultado, el oído envía todo al cerebro para su interpretación, en lugar de información específica. Esto significa que el cerebro tiene que intentar filtrar todo para oír lo que se quiere oír. Esto requiere concentración y la concentración requiere energía».

Los dolores de cabeza frecuentes, las ganas de dormir la siesta más a menudo o el hecho de desconectar de las conversaciones son signos comunes de fatiga de concentración que pueden acompañar a los problemas de audición. Además de buscar ayuda profesional, puede ser una buena idea hablar con los que te rodean sobre lo que estás experimentando y asegurarte de que tienes acceso a espacios tranquilos cuando los necesites.

8. Reticencia a pasar tiempo con otras personas

A medida que la audición se convierte en un reto, muchas personas comenzarán a evitar situaciones en las que la interacción es clave, optando en cambio por retirarse y aislarse.

Según un estudio de personas con discapacidad auditiva mayores de 50 años, las personas con pérdida de audición no tratada son más propensas a informar de ansiedad y depresión y menos propensas a participar en actividades sociales en comparación con las que llevaban audífonos.

«Si te resulta muy cansado ir a eventos sociales, o te preocupa constantemente tener que pedir a la gente que repita lo que dice y te sientes avergonzado, es habitual que te vuelvas menos activo socialmente», dice Allsop.

Añade que buscar ayuda a tiempo es clave para que la vida vuelva a ser agradable. «Todas las señales anteriores pueden verse favorecidas significativamente por el uso de audífonos. Es mejor identificar y tratar una pérdida auditiva tan pronto como se sospeche que se tiene una discapacidad auditiva.»

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