Tipos de pérdida de audición, consejos sobre pruebas y tratamientos

Lamentablemente, la pérdida de audición es una realidad para un número cada vez mayor de personas. Según la Asociación Americana de la Pérdida Auditiva (HLAA), 48 millones de estadounidenses -alrededor del 20% de la población- padecen pérdida auditiva, lo que la convierte en la tercera afección más frecuente entre los adultos.

Por su parte, el RNID (anteriormente Action on Hearing Loss) afirma que actualmente hay 11 millones de personas con audición reducida en el Reino Unido, aproximadamente una sexta parte de la población. Y para 2035, se espera que esta cifra aumente a 15,6 millones.

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Tampoco es una afección limitada a la vejez. Los problemas de audición ya son más comunes al llegar a la mediana edad, y el 40% de los mayores de 50 años sufre algún tipo de pérdida de audición relacionada con la edad. Y lo que es más preocupante, la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha revelado que los mileniales son los que corren más riesgo y tienen más probabilidades de perder la audición mucho antes que sus padres. De hecho, la HLAA afirma que uno de cada cinco adolescentes estadounidenses sufre algún grado de pérdida auditiva.

Al igual que el tabaquismo, los daños en la audición no son obvios y el efecto es acumulativo: normalmente sólo se nota una vez que el daño está hecho y rara vez tiene solución. Por ello, es esencial conocer los tipos de pérdida auditiva y sus causas.

Existen tres tipos de pérdida auditiva:

  • Pérdida auditiva neurosensorial: causada por un daño en la cóclea (oído interno) o en el nervio auditivo
  • Pérdida auditiva conductiva: cuando se impide que el sonido llegue a la cóclea, normalmente debido a una obstrucción
  • Pérdida auditiva mixta: una combinación de hipoacusia neurosensorial e hipoacusia conductiva

Hipoacusia neurosensorial: causas

Presbiacusia

La sordera neurosensorial está causada por un daño coclear o nervioso, y suele estar relacionada con la edad (presbiacusia).

«La pérdida de audición relacionada con la edad es una parte natural del proceso de envejecimiento», afirma el audiólogo clínico de Hidden Hearing, Farhait Kiani. A medida que envejecemos, las células ciliadas del oído interno se dañan o mueren debido al desgaste, y no vuelven a crecer’. Esto puede provocar presbiacusia, una afección común de pérdida de audición.

Es posible que empiece a notar que la gente «murmura» o que no puede distinguir las palabras cuando hay mucho ruido de fondo. La pérdida de audición tiende a ser significativamente mayor en las frecuencias más altas a medida que se envejece, por lo que puede tener problemas para entender las voces femeninas, más que las masculinas», explica Farhait.

Exposición a ruidos fuertes

Esta es una causa común de pérdida de audición en personas cuyo trabajo implica la exposición a ruidos fuertes. Sin embargo, escuchar música con auriculares, asistir a conciertos a gran volumen e incluso los sonidos cotidianos, como el ruido de la carretera, pueden dañar la audición cuando se exponen a ellos repetidamente.

El audiólogo jefe de Specsavers, Gordon Harrison, aconseja utilizar protección para los oídos, especialmente si el ruido es de más de 85 decibelios (dB). Cuanto más alto sea el volumen, menos tiempo hay que exponerse a él.

A modo de guía, la OMS ha revelado el nivel de decibelios de varios sonidos, y el tiempo que se puede escuchar con seguridad:

  • Motor de avión = 130 dB (menos de 1 segundo)
  • Concierto de rock = 115 dB (28 segundos)
  • Secador de pelo = 100 dB (15 minutos)
  • Cortadora de césped = 90 dB (2.5 horas)
  • Tráfico de coches = 85 dB (ocho horas)
  • Lavadora = 70 dB (sin límite)

Otras causas

La pérdida de audición neurosensorial también puede estar causada por virus, traumatismos craneales, algunos medicamentos, trastornos genéticos y, ocasionalmente, tumores.

Pérdida de audición conductiva: causas

Obstrucciones del canal auditivo

La audición funciona cuando el sonido entra en el canal auditivo y golpea el tímpano, enviando vibraciones a través de tres pequeños huesos (huesecillos) en el oído medio hasta el oído interno (cóclea). Ésta contiene líquido y diminutos «pelos» que convierten el sonido en señales eléctricas, que viajan por el nervio auditivo hasta el cerebro, donde se interpreta el sonido. Los bloqueos en esta vía pueden causar sordera conductiva

Las causas más comunes de estos bloqueos son:

Cera de los oídos: El cerumen atrapa la suciedad y las bacterias, impidiendo que entren y causen infecciones o irritaciones. Sin embargo, la acumulación de cera en los oídos puede causar pérdida de audición, además de dolor de oídos, infecciones y vértigo.

Infecciones de oído: Pueden ser más frecuentes después de los 40 años, ya que el conducto auditivo se vuelve más fino y seco, y es más propenso al picor. Al rascarse, la infección puede entrar.

«Una infección en el oído medio puede hacer que se acumule líquido, obstruyendo el movimiento del tímpano y de los huesecillos unidos a él, lo que se conoce como pérdida de audición conductiva», dice Farhait. Pero esta situación suele ser temporal y desaparece tras el tratamiento, que puede incluir antibióticos.

Barotrauma

La pérdida de audición conductiva puede estar causada por daños en la membrana timpánica (tímpano). Puede deberse a cambios rápidos de la presión atmosférica, como los que se producen al volar, pero una causa común es la introducción de bastoncillos de algodón demasiado lejos en el canal auditivo. Los expertos recomiendan no introducir nunca nada más grande que el codo en el oído.

Otoesclerosis

Enfermedad que afecta a los huesecillos, los tres huesos diminutos que envían las vibraciones sonoras desde el tímpano en el oído medio hasta el oído interno.

Pruebas de pérdida de audición

Las pruebas de audición en línea pueden ayudarle a determinar si tiene motivos de preocupación desde la comodidad de su propia casa. Normalmente sólo necesitará un par de auriculares y un lugar tranquilo para realizar la prueba. Algunas empresas como Olive Union y Resound, en EE.UU., y Boots y Hidden Hearing, en el Reino Unido, ofrecen pruebas de audición online gratuitas.

Sin embargo, si le preocupa su audición, debería consultar a un profesional de la salud, sobre todo si la pérdida de audición aparece de repente. Entre las opciones se encuentran su médico de cabecera, el otorrinolaringólogo, el audiólogo o el especialista en audífonos.

La pérdida de audición conductiva debida a la acumulación de cera suele tratarse fácilmente con gotas para los oídos. En el caso de problemas de pérdida de audición más complejos, es posible que se le remita a un especialista (como urgencia si la sordera aparece de forma repentina). Tendrá que someterse a un examen exhaustivo de oídos, nariz y garganta y a pruebas de audición (audiometría, timpanometría y pruebas de señales eléctricas) para ver si tiene sordera de transmisión, neurosensorial o ambas.

Si la sordera comienza de forma prematura, o hay un desequilibrio entre el oído derecho y el izquierdo, es posible que también necesite una resonancia magnética del cerebro y del canal auditivo.

Por supuesto, los mayores de 55 años deberían someterse a una revisión auditiva cada dos años, ya que la mayoría de las pérdidas auditivas aparecen de forma gradual.

«El audiólogo revisará su historial médico y comprobará la salud de sus tímpanos y su canal auditivo», explica Gordon. Te pondrás unos auriculares para evaluar la gama de tonos que puedes oír.

Tratamiento de la pérdida de audición

Audífonos

Es posible que necesites un tratamiento específico (como la cirugía), pero lo más probable es que te beneficies de un audífono; aunque, por desgracia, sólo uno de cada tres de los que los necesitamos los utiliza realmente. Sin embargo, pueden suponer una gran diferencia y muchos diseños modernos son mucho más eficaces, avanzados y, sobre todo, discretos que antes, aunque puede costar un poco acostumbrarse a ellos.

«Al principio puede resultar extraño», dice Gordon. Pero incluso las versiones estándar se fabrican individualmente para adaptarse a tu oído. Además, también hay opciones inalámbricas discretas».

Productos personales de amplificación del sonido (PSAP)

Para muchos, los PSAP pueden ser un punto de partida fácil para solucionar los problemas de audición, sobre todo para los que tienen una pérdida auditiva de bajo nivel. Estos dispositivos no necesitan ser adaptados por un profesional y pueden ofrecer una alternativa más barata y accesible que los audífonos.

Un estudio clínico de 2019 descubrió que los PSAP se comportan igual de bien que los audífonos básicos y premium en cuanto a la percepción del habla, la calidad del sonido, el esfuerzo de escucha y la preferencia del usuario en aquellas personas con pérdida auditiva de leve a moderada.

Implantes cocleares

Si un audífono no ayuda, se puede ofrecer a los niños (y a algunos adultos) un implante coclear. Estos implantes evitan la parte dañada del oído y estimulan directamente el nervio auditivo. Esto aumenta la claridad de los sonidos y mejora su capacidad para entender el habla.

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